¿Qué es la enfermedad alérgica?

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Descubra qué es la enfermedad alérgica y qué la causa.

¿Qué es la alergia?

Las alergias tienen lugar cuando el sistema inmunitario reacciona a los irritantes como el polen y los ácaros del polvo doméstico que, por lo demás, son inofensivos. Para la mayoría de la gente, estas diminutas partículas son insignificantes; pero para quienes padecen alergias, pueden causar una reacción alérgica como falta de aire, picor en los ojos, obstrucción nasal y moqueo, estornudos y asma.

Cualquier sustancia capaz de provocar esta reacción del sistema inmunitario se denomina alérgeno. Los alérgenos más comunes son:

  • Los ácaros  del polvo doméstico

  • El polen

  • La caspa animal (pelo, piel)

  • Las esporas fúngicas o de moho

  • La comida (sobre todo la leche, los huevos, el trigo, la soja, marisco, fruta y frutos secos)

  • El veneno de avispas y abejas

  • Algunos medicamentos

  • El látex

  • Las sustancias químicas de uso doméstico (irritantes como los detergentes y los perfumes)

¿Qué son los ácaros del polvo doméstico?

Los ácaros son insectos diminutos, tan pequeños que no se ven. Viven de la descamación humana y se encuentran en muchos hogares en los colchones, la ropa de cama, las alfombras, los textiles del hogar (cortinas, etc.), la ropa y los elementos recubiertos de tela. Los ácaros prefieren los ambientes cálidos y húmedos, por eso les gusta vivir en las camas, donde suele haber un alto nivel de humedad de nuestra respiración y cuerpo, además de descamación. A diferencia del polen, los ácaros del polvo doméstico están presentes todo el año, por lo que causan síntomas alérgicos de manera constante.

A menudo, no son los ácaros en sí los que causan los síntomas, sino las proteínas de sus excrementos, incluso una vez muerto el ácaro. Cuando se inhalan dichos excrementos, o tocan nuestra piel, el cuerpo produce anticuerpos que causan inflamación e irritación en las vías respiratorias superiores.

Tipos de alergia

Existen varios tipos de alergia:

  • Alergias respiratorias: Las alergias respiratorias son las más comunes. Están causadas por alérgenos que se encuentran en el aire y en el ambiente como el polen, epitelio animal, hongos y los ácaros. Las formas más comunes de alergias respiratorias son la rinitis alérgica y el asma alérgico. 

    La rinitis alérgica es la inflamación e irritación de las vías respiratorias superiores y las membranas nasales y oculares. Suele ir acompañada de conjuntivitis. Los síntomas de la conjuntivitis alérgica son el enrojecimiento ocular, lagrimeo y picor. La causa más común es la alergia a las gramíneas y al polen de ciertos árboles.

El asma alérgico se produce cuando las vías respiratorias son hipersensibles a los alérgenos, lo que causa una reacción alérgica. Dado que las vías respiratorias superiores e inferiores están conectadas, la inflamación puede extenderse desde la nariz a los pulmones y dificultar el control de la enfermedad, o facilitar un desarrollo posterior del mismo.

  • Alergias cutáneas: El eczema, también denominado alergia de contacto o dermatitis de contacto, es una reacción excesiva en la piel causada por el contacto  directo con ciertas sustancias como níquel, cosméticos, sustancias químicas... 

  • Otras alergias: Existen otras alergias como las alimentarias, que suelen estar causadas por la leche, los huevos, la soja, los cacahuetes y el pescado; o la alergia al veneno de los insectos. Los síntomas suelen aparecer poco después de entrar en contacto con la comida o de sufrir la picadura de un insecto. Los síntomas más comunes son erupciones, respiración sibilante, picor, malestar gástrico, náuseas y los vómitos. Rara vez, una alergia alimentaria o al veneno de un insecto puede causar un shock anafiláctico, que consiste en una reacción alérgica grave que afecta a varios órganos y que puede ser incluso mortal.

¿Quién está en riesgo?

Se calcula que en la actualidad aproximadamente un 10-30% de la población adulta mundial y hasta un 40% de la infantil sufre algún tipo de alergia. La rinitis alérgica (con o sin conjuntivitis) afecta a un 5-50% de la  población mundial, y un 15-20% de estas personas sufren una forma grave de alergia.

Las alergias pueden surgir a cualquier edad; pero suelen comenzar en la niñez y prolongarse muchos años, a menudo de por vida. Algunas personas tienen mayores probabilidades de sufrir una alergia porque son antecedentes familiares. La tendencia genética a desarrollar alergias se denomina atopia. Si uno de los padres sufre de alergia, el riesgo de que el niño desarrolle rinitis alérgica es de un 30%. El riesgo aumenta hasta un 70% si los dos padres son alérgicos.

Causas de la alergia

Aunque se desconoce el papel exacto que juegan los factores medioambientales, estos pueden influir en el desarrollo de una alergia. Determinados factores parecen aumentar el riesgo de que un niño sea atópico como, por ejemplo, criarse en una casa con fumadores, el uso de antibióticos y la exposición a mascotas y ácaros domésticos. Sin embargo, una exposición alta o baja puede dar también como resultado el desarrollo de una tolerancia a los ácaros del polvo doméstico y a las mascotas por parte de los niños.

 

Factores importantes

  • Las alergias son las enfermedades crónicas más frecuentes en niños y jóvenes.
  • Las alergias pueden ser hereditarias, pero la mayoría de casos nuevos aparecen en personas sin antecedentes familiares.

Los niños que sufren algún tipo de alergia pueden desarrollar otras reacciones alérgicas durante su infancia. Por ejemplo, los niños con alergias alimentarias desde muy pequeños pueden llegar a sufrir alergias respiratorias según se hacen mayores. Esta evolución de la enfermedad alérgica se denomina “la marcha alérgica”. El término "marcha” sugiere que los niños pasan de una fase de alergia a otra.

Existe una estrecha correlación entre la enfermedad alérgica en las vías respiratorias superiores y en las inferiores. La mayoría de las personas que tienen una alergia respiratoria causada por los ácaros del polvo doméstico sufren de rinitis alérgica, y aproximadamente la mitad de las personas con rinitis alérgica causada por ácaros del polvo doméstico padecen asma alérgico.

 

 

¿Cómo es mi vida con alergia?

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